A la recerca de vida a Mart

D’ací a unes hores aterrarà una nova nau automàtica a Mart. La Phoenix Mars Lander de la NASA farà el que no ha fet encara cap enginy humà a Mart. Tractarà d’aterrar prop del pol Nord marcià per extraure gel d’aigua del subsòl per analitzar-lo en la nau.

La història de l’aigua a Mart amaga encara molts secrets. Sabem que van haver-hi mars i rius però no en sabem res de si van començar a existir les condicions adients per a la vida o si fins i tot els primers éssers vius van aparéixer.

Aquesta, entre altres, és la missió del Phoenix. Analitzar el gel per veure si els possibles essers marcians encara hi estan presents o, almenys, hi han deixat l’empremta.

Segueix …

El planeta Mart està essent explorat actualment per un estol de naus pacífiques enviades des del planeta Terra. Mars Express, Mars Odyssey, Mars Reconaissance Orbiter, els dos robots Spirit i Opportunity estan enviant dades i imatges de tots els racons del planeta, de la supercífie i del subsòl.

Alguns com el Spirit i l’Opportunity ja han demostrat l’existència d’aigua a la superfície marciana fa milions d’anys. L’aigua, però, no es troba a la vista. La baixa pressió atmosfèrica (1% de l’atmosfèrica terrestre) fa que l’aigua líquida passe ràpidament a vapor. Així, la que puga haver a Mart es creu que està soterrada a uns metres sota el sec terreny marcià. Tanmateix a les zones polars hi ha gel d’aigua en abundància. El gel, en ser sòlid, no se sublima.  Però aquestes zones estan molt poc estudiades.

A la zona del pol nord marcià és on es dirigeix la Phoenix Mars Lander de la NASA. La seua missió és excavar el gel, mescla de gel de C02 i gel d’aigua, i a uns quants metres de fondària extraure gel verge, no esterilitzat per la radiació ultraviolada del Sol com ocorre a la superfície, per analitzar-lo. El seu estudi ens dirà quina història ha tingut l’aigua a Mart. Es creu que durant un breu període cada 100 000 anys, a causa del balanceig de l’eix de rotació de Mart, aquest gel polar s’ha escalfat i esdevingut líquid i ha fet la superfície habitable.

Phoenix, amb el material extret de l’interior del gel, mirarà de veure la possibilitat de vida marciana mitjançant experiments químics sofisticats que ens mostren la composició d’elements del sòl relacionats amb possibles processos biològics com el carboni, nitrogen, fòsfor i hidrogen. De fet, és possible que espores de bacteris estiguen hivernades en les condicions del gel i puguen despertar-se i activar-se si les condicions ambientals són favorables. Aquestes colònies podrien encara existir sota el gel de l’àrtic marcià. Phoenix podria ser, per tant, el descobridor dels primers sers extraterrestres.

Bé, esperem que l’aterratge siga un èxit ja de les últimes 16 naus enviades a Mart només 8 han aconseguit aterrar. Les delicades maniobres finals no sempre han resultat efectives.

Ara és estiu a l’hemisferi nord de Mart. Com en la Terra, el Sol estarà contínuament visible al cel marcià carregant les bateries mitjançant les plaques solars de Phoenix. Quan comence l’hivern, el Sol abandonarà el cel polar marcià, la llum solar ja no il·luminarà les plaques solars i les bateries de la nau s’esgotaran. Finalment la neu començarà a caure i Phoenix Mars Lander morirà sota tones de gel.

Crèdit de l’imatge : NASA/JPL-Calech/University of Arizona

Deixa un comentari

L'adreça electrònica no es publicarà. Els camps necessaris estan marcats amb *